iRobot & Colin Angle

打造最酷的機器人王國 建立夢幻團隊、趣味橫生、大賺其錢、改變世界(Build cool stuff、Have fun、Make money、Change the world)四句話,詮釋了安格爾的創業精神。

 

文/陳

        從1990年創業至今,幾乎沒有一年不賺錢──iRobot創辦人之一安格爾(Colin Angle),是怎麼辦到的呢?iRobot這家那斯達克(NASDAQ)上市公司,又是如何成功的?

       「We are not losing money」,無論公司定位和產品走向如何改變,這是安格爾堅持必需永遠確定的事。

        從八○年代晚期在麻省理工學院人工智慧實驗室開始,安格爾就對機器人瘋狂著迷,離開麻省理工學院後,便致力將機器人商品化,希望藉此改變人類的生活。帶著一群天才科學家,iRobot一開始鎖定軍事用途的機器人,推出不少針對危險環境的相關產品。 

軍用市場成功 轉入大眾消費市場

        這樣的切入策略,一方面滿足這群天才科學家追求巔峰科技的企圖,畢竟美國軍事科技發展,向來領先產業科技;另一方面可以累積不少實用的科技設計經驗。當然,更重要的是,還能獲得大筆穩定資金,安格爾就是運用這筆資金,為iRobot打下良好財務基礎,讓公司在早期就能控制高額研發成本、甚至達到損益兩平。

        起初iRobot團隊根本沒有想過切入民用商業市場,因為他們覺得追求頂尖的軍事用途才是真正的科技。想不到他們長期累積的實用技術,成為他們發展大眾市場的利基,只是經營軍用市場時奏效的思維,卻在切入大眾消費市場初期,成為策略上的盲點,並造成挫敗。

        以洋娃娃為主的娛樂機器人,是iRobot在大眾市場初試啼聲的第一項產品,結果銷售量不如預期,似乎顯示科學家對機器人的浪漫想像,無法和消費者需求接軌。這段轉型過程,是iRobot最艱苦的時期,不僅外在市場無法開展,內部也出現重回軍用市場的聲音。

自動清潔機器人「Roomba」走入美國家庭

經過不斷調整,安格爾發現,使用「Robot」(機器人)這個字眼,會讓消費產生距離感。此外,如果產品無法符合他們的需求,便很難刺激大量銷售;這
些發現,觸動iRobot開發自動清潔機器人「Roomba」,Roomba造形圓滾可愛,操作簡單,推出後極為成功,成為第一個走入美國家庭的「最受歡迎機器人」。Roomba的主要功能就是協助清理居家地板,吸引許多家庭主婦、職業婦女的注意;在行銷上,把生硬的「Robot」,改成「Automat icVacuum」,以免消費者對機器人的刻板印象而阻礙產品的普及。
 
       「建立夢幻團隊、趣味橫生、大賺其錢、改變世界」(Build cool stuffHave funMake moneyChange the world)四句話,簡單詮釋了安格爾的創業精神。金色的髮色、超過180公分的身高,雙眼總是炯炯有神的安格爾,活力充沛彷彿20多歲的年輕人,帶領一手創立的公司,不但在自動化機器人領域有舉足輕重的地位,更追逐夢想,一步步改變世界。